León: el ocaso del rey de la selva

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León y leona posan mirando a lo lejos
Imagen de Christine Sponchia en Pixabay

Podrían quedar menos de 20 mil leones vivos en la actualidad.

Características básicas de los leones

Peso medio:110-272 kilogramos
Longitud corporal media: 137-250 cm
Longitud media de la cola: 60-100 cm
Longevidad media: 12-16 años
Tamaño medio de la camada: 1-4 cachorros

león de perfil y leona al fondo
Imagen de Sherilyn Hawley en Pixabay

Especie en peligro

El león africano está clasificado como especie vulnerable en la Lista Roja de la UICN.

De forma más concreta, en Sudáfrica se le ha catalogado como de Preocupación Menor pero en el conjunto de África Occidental se considera una especie en Peligro Crítico. Desde el equipo específico de investigación de grandes felinos de la UICN indican que en partes del área de distribución del león, su estado actual no es bien conocido, con brechas de conocimiento clave en Angola, República Centroafricana y Sudán del Sur, donde se supone que las están disminuyendo gravemente.

A principios de la década de 2000 varias iniciativas intentaron estimar el número total de leones salvajes en África, pero se trata de una tarea difícil por el comportamiento y distribución de la especie.

Imagen de Alexas_Fotos en Pixabay

Hábitat del león

El león africano se encuentra al sur del Sahara. Tiene una alta tolerancia de hábitat y habita en diferentes ambientes como áreas boscosas, bosques secos, matorrales y desiertos, pero es en gran parte una especie de las sabanas.

Se han registrado leones a alturas de hasta 4.240 m en las montañas Bale en Etiopía y hasta 3.600 m en la montaña Elgon en Kenia.

El león tiene preferencia por áreas abiertas como matorrales y complejos de pastos, y bosques abiertos a cerrados, y requiere áreas con suficiente refugio y cobertura para la caza y guarida, presas suficientes y adecuadas y mínima perturbación por parte de los humanos.

Pareja de león y leona rescatados en santuario de Sudáfrica
Mario y Marion, pareja de leones rescatados que viven en el santuario LionsRock

El león se ha extinguido en muchas zonas

Dos iniciativas independientes determinaron que la población de leones africanos era de 22.800 a 39.000 individuos. La estimación más reciente es de unos 35.000 leones en menos del 20% de su rango anterior, realizada mediante la revisión de todos los datos disponibles y su combinación con imágenes de satélite. El Fondo para la Conservación de los Leones calcula que las cifras más recientes son incluso peores, ya que la población de leones podría haber caído por debajo de los 20 mil leones vivos.

En África occidental, la subpoblación de leones solo se estima en alrededor de 400 individuos con una disminución continua y aislada de las poblaciones de África central. El león se ha extinguido regionalmente en Costa de Marfil, Gambia, Guinea-Bissau, Mali, Mauritania, Sierra Leona y Togo y posiblemente esté extinto en Ghana y Guinea.

Más de la mitad de los leones restantes en África residen en solo 11 poblaciones clave contenidas dentro de áreas protegidas. En la mayor parte de África, los leones son cada vez más raros fuera de las áreas protegidas y muchos leones viven en poblaciones pequeñas y aisladas.

León africano rodeado de hierbas altas
Imagen de Kevin Phillips en Pixabay

¿Cuáles son las principales amenazas para los leones?

La caza trofeo y la matanza indiscriminada (tanto con armas de fuego como por envenenamiento) están entre las principales amenazas para los leones. La especie también se ve amenazada en muchos de sus hábitats por el agotamiento de la base de presas o incluso por la caza furtiva de especies de las que se alimenta.

En algunas zonas se ha visto que son altamente vulnerables a trampas diseñadas para grandes ungulados y también a cebos de carne envenenados. La depredación ocasional del ganado y algunos aunque raros ataques a humanos también han causado un intenso conflicto entre humanos y leones en áreas concretas.

Una creciente amenaza para los leones ha sido la llamada medicina tradicional asiática. De hecho, a medida que las poblaciones de tigres salvajes han ido disminuyendo sufriendo precisamente la presión de ese millonario negocio que busca sus huesos, los contrabandistas han ido buscando como sustituto a los leones para abastecer al mismo mercado.

Diversos expertos han subrayado que con probabilidad a corto plazo los leones sólo sobrevivirán en las grandes áreas naturales protegidas, desapareciendo por completo en el resto de hábitats donde aún sobreviven algunas poblaciones.

¿Cuándo se celebra el Día Mundial del León?

El Día Mundial del León se celebra cada 10 de agosto anualmente. Coincide simbólicamente con el período durante el cual el zodíaco indica el signo de Leo. El Día Mundial del León se lanzó como forma de ayudar a la sensibilización y concienciación sobre la necesidad de proteger a los leones de la extinción.

Fuentes principales: UICN y Lion Conservation Fund

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