Cuenta atrás para el oso polar

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Tres osos polares
Foto: © Dick y Val Beck / Polar Bears International

Los científicos pronostican cuando desaparecerán las actuales poblaciones de esta especie.

«Anteriormente sabíamos que los osos polares finalmente desaparecerían a menos que detuviéramos el aumento de los gases de efecto invernadero. Pero saber cuándo comenzarán a desaparecer en diferentes áreas es fundamental para informar a la administración y las políticas, e inspirar acciones», explica el doctor Steven Amstrup, quien concibió el proyecto y es coautor del estudio publicado en julio de 2020 en la revista Nature Climate Change.

Amstrup es científico jefe de Polar Bears International y profesor adjunto en el Departamento de Zoología y Fisiología de la Universidad de Wyoming. «Descubrimos que las reducciones moderadas de emisiones pueden prolongar la persistencia global, pero no es probable que eviten la extirpación de varias poblaciones, enfatizando la urgencia de recortes de emisiones más ambiciosos», explica.

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El estudio calcula «líneas de tiempo de riesgo» para diferentes demografías de osos polares, explorando dos futuros alternativos con diferentes niveles de emisiones de gases de efecto invernadero y concentraciones atmosféricas de CO2.

Si continúan las emisiones de gases de efecto invernadero como de costumbre, en el actual contexto de cambio climático es probable que todas las poblaciones de osos polares, acaso excepto unas pocas, colapsen para el 2100.

Grandes dificultades para alimentarse

Los osos polares necesitan hielo marino para capturar a sus presas. Debido a la disminución del hielo marino en verano, muchos osos se ven obligados a ir a tierra o seguir el hielo restante mientras se desplaza sobre aguas profundas e improductivas.

En ambos casos, los osos polares se ven privados de alimentos en gran medida. Los períodos de ayuno prolongados se han relacionado con la reducción de la condición corporal, la reproducción y la supervivencia en algunas poblaciones de osos polares.

La pérdida continua de hielo marino amenaza en última instancia la supervivencia de los osos polares en todo el Ártico. No se había determinado previamente cuándo la menor disponibilidad de hielo alcanzará los límites críticos para los osos polares en diferentes partes de su área de distribución. Esto se debe a que faltan datos que relacionen el declive del hielo marino con la reproducción y la supervivencia de la mayoría de las 19 poblaciones de osos polares y no se pueden medir con anticipación para futuros extremos de hielo bajo.

Umbrales de supervivencia del oso polar

«Al estimar como de delgados y gordos pueden ser los osos polares, y modelar su uso de energía, pudimos calcular el número umbral de días que los osos polares pueden ayunar antes de que las tasas de supervivencia de cachorros y / o adultos comiencen a disminuir», comenta Péter Molnár, de la Universidad de Toronto, Scarborough, quien construyó el modelo energético y es el primer autor del estudio.

«Al cruzar estos umbrales de impacto en ayunas con el número futuro proyectado de días en que el hielo marino estará ausente, pudimos proyectar cuándo se superarán los umbrales de impacto en ayunas en diferentes partes del Ártico», explica la doctora Cecilia Bitz, científica climática de la Universidad de Washington, Seattle.

Los resultados del modelo son consistentes con las proyecciones anteriores de que es probable que los osos polares persistan hasta 2100 solo en unas pocas poblaciones del Alto Ártico si no detenemos el calentamiento causado por los humanos.

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