Un orangután se cura una herida en la cara elaborando un ungüento con plantas masticadas

Tal y como recuerdan los científicos que firman la investigación publicada en Scientific Reports, no es una novedad el hecho de que diversos animales no humanos se automedican. A día de hoy existen otras evidencias documentadas, aunque esta documentación a menudo es muy compleja. Pero se han identificado comportamientos tales como la deglución de hojas enteras, la masticación amarga de la médula y el frotamiento del pelaje en grandes simios africanos, orangutanes, gibones de manos blancas y varias otras especies de monos en África, América Central y del Sur y Madagascar.

Proceso de cicatrización de heridas. Rakus se alimentó y luego aplicó las hojas masticadas de Fibraurea tinctoria en su herida facial el 25 de junio. El 26 de junio se lo observó nuevamente alimentándose de hojas de Fibraurea tinctoria. El 30 de junio la herida se cerró y el 25 de agosto ya casi no era visible.

Respecto a la cuestión concreta del tratamiento activo de heridas en animales, sólo existía hasta ahora un informe relativo a chimpancés, por lo que el estudio conocido ahora en mayo de 2024 es especialmente importante.

Se trata de la observación en 2022 de un orangután de Sumatra macho ( Pongo abelii ) que sufrió una herida en la cara. El protagonista es el orangután bautizado como Rakus, a quién los investigadores han rastreado en el Parque Nacional Gunung Leuser, en el área de Suaq Balimbing, en el sur de Aceh, en Indonesia.

Tres días después de la lesión, arrancó selectivamente hojas de una liana de nombre común Akar Kuning ( Fibraurea tinctoria ), las masticó y luego aplicó repetidamente el jugo resultante sobre la herida facial. Como último paso, cubrió completamente la herida con las hojas masticadas.

Descubrimiento que nos ofrece nuevos conocimientos sobre los orígenes del cuidado de heridas en humanos

Esta y otras especies de lianas, que se encuentran en los bosques tropicales del sudeste asiático, son conocidas por sus efectos analgésicos, antipiréticos y diuréticos y se utilizan en la medicina tradicional para tratar diversas enfermedades, como la disentería, la diabetes y la malaria. Análisis anteriores de compuestos químicos vegetales muestran la presencia de furanoditerpenoides y alcaloides de protoberberina, que se sabe que tienen actividades antibacterianas, antiinflamatorias, antifúngicas, antioxidantes y otras actividades biológicas de relevancia para la cicatrización de heridas. Este comportamiento posiblemente innovador presenta el primer caso documentado sistemáticamente de tratamiento activo de heridas con una especie vegetal que se sabe que contiene sustancias biológicamente activas por parte de un animal salvaje y proporciona nuevos conocimientos sobre los orígenes del cuidado de heridas en humanos.

Comportamientos de automedicación observados en primates

Algunas de las pruebas más detalladas de la automedicación animal provienen de investigaciones en primates. A principios de la década de 1960, Jane Goodall describió por primera vez la presencia de hojas enteras en las heces de chimpancés ( Pan troglodytes ) en Gombe Stream, Tanzania. A finales de la década de 1990, este comportamiento, ahora llamado deglución de hojas enteras, se documentó en varios sitios de estudio de grandes simios africanos, junto con la masticación amarga de médula, y se demostró que tenía funciones terapéuticas y antiparasitarias. Desde entonces, se han observado diversas formas de automedicación en grandes simios salvajes.

Izquierda: Imágenes de hojas de Fibraurea tinctoria . La longitud de las hojas es de entre 15 a 17 cm. Derecha: Rakus alimentándose de hojas de Fibraurea tinctoria (foto tomada el 26 de junio, el día después de aplicar la malla vegetal en la herida).

Buceando al origen del tratamiento médico

El tratamiento de las heridas humanas probablemente fue mencionado por primera vez en un manuscrito médico que data del año 2200 a. C., que incluía la limpieza, la fabricación de tiritas y el vendaje de las heridas. Uno de los primeros productos conocidos para el cuidado de heridas utilizados por los sumerios, griegos, mayas y egipcios fueron el aceite, las hierbas, los gusanos, la cerveza, el vinagre, el vino, la pintura verde que contenía cobre y la miel.

La presente investigación es, hasta donde sabemos, la primera documentación sistemática del supuesto tratamiento activo de heridas con una sustancia vegetal biológicamente activa en grandes simios y otras especies no humanas. En este estudio, se observó que el orangután macho Rakus separaba selectivamente, masticaba y aplicaba repetidamente el jugo de hojas masticadas directamente sobre su herida facial en el espacio de tres días y durante varios minutos. Rakus cubría toda la herida con un puré de hojas masticadas. Además, se observó que Rakus descansaba más cuando la herida estaba fresca en comparación con antes y después de la herida.

Los autores del estudio concluyen pues que se trata del primer informe sobre el tratamiento activo de heridas con una sustancia biológicamente activa en una especie de grandes simios y proporciona nuevos conocimientos sobre la existencia de la automedicación en nuestros parientes más cercanos y, en términos más generales, sobre los orígenes evolutivos de la medicación para heridas.

Dado que las formas de tratamiento activo de heridas no son sólo universales para el ser humano sino que también se pueden encontrar en los grandes simios africanos y asiáticos, es posible que exista un mecanismo subyacente común para el reconocimiento y la aplicación de sustancias con propiedades médicas o funcionales a las heridas y que nuestro último ancestro común ya mostraba formas similares de comportamiento ungüento.

Referencia bibliográfica
https://www.nature.com/articles/s41598-024-58988-7