¿Qué es el «Glaciar del día del juicio final» y por qué es tan peligroso?

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Foto: NASA

El glaciar Thwaites de la Antártida es un amplísimo glaciar que desemboca en el mar de Amundsen. Cartografiado a mediados del siglo XX, debe su nombre a un reconocido geólogo experto en glaciares, Fredrik T. Thwaites, aunque popularmente ha pasado a ser conocido en ocasiones con el sobrenombre de «glaciar del juicio final». El motivo es su proceso gradual de derretimiento y los efectos que, a escala global, sus dimensiones podrían ocasionar en todo el planeta.

Y es que los científicos ya sostienen que, a día de hoy, alrededor del 4% del aumento del nivel del mar en todo el planeta se debe a este proceso de derretido del Thwaites. Un efecto que podría multiplicarse si, bajo las actuales condiciones de crisis climática, este proceso se acelera. Solamente el agua capaz de inyectar en los océanos desde el Thwaites implicaría un aumento considerable en el nivel del mar en todos los continentes. Y las noticias desde la Antártida no son buenas cuando, a comienzos de febrero de 2020 se conocía un nuevo récord de temperatura máxima en el continente helado.

Un equipo internacional ha desarrollado recientemente un proyecto del que se han extraído inquietantes conclusiones. Los expertos introdujeron un pequeño robot submarino, bautizado Icefin, en las entrañas del glaciar Thwaites. Y gracias a él han descubierto una enorme cavidad, mucho mayor de lo que se había evaluado previamente, de unos ocho kilómetros de largo y muy profunda, que evidencia la pérdida de millones de toneladas de hielo.

Una sospecha confirmada: el peligro de catástrofe por el glaciar Thwaites es mayor de lo esperado

Los hallazgos resaltan la necesidad de observaciones detalladas de la parte inferior de los glaciares antárticos para calcular lo rápido que se elevarán los niveles mundiales del mar en respuesta al cambio climático. Los investigadores esperaban encontrar algunas brechas entre el hielo y la roca madre en el fondo de Thwaites, donde el agua del océano podría fluir y derretir el glaciar desde abajo. Sin embargo, el tamaño y la tasa de crecimiento explosivo del nuevo agujero los sorprendió. Es lo suficientemente grande como para contener 14 mil millones de toneladas de hielo, y la mayor parte de ese hielo se derritió en los últimos tres años.

El glaciar Thwaites no sólo es actualmente responsable de aproximadamente el 4 por ciento del aumento global del nivel del mar tal y como mencionábamos anteriormente. Además, el Thwaites contiene suficiente hielo para elevar el océano mundial hasta 65 centímetros en poco tiempo. Y tal y como subrayan los científicos además, el glaciar Thwaites detiene los glaciares vecinos que elevarían el nivel del mar a cuando menos 2.4 metros adicionales si se perdiera todo el hielo.

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