Colapso en la Antártida de plataforma de hielo de más de 1.200 kilómetros cuadrados

Científicos sorprendidos por la rapidez del derrumbamiento.

Colapso de hielo en la Antártida
Secuencia del colapso de la plataforma antártica / Imágenes: NASA Earth Observatory

“Toda la plataforma se derrumbó en solo unas dos semanas”, explica Christopher Shuman, glaciólogo de la Universidad de Maryland, condado de Baltimore, con sede en el NASA’s Goddard Space Flight Center de la NASA. Los remanentes helados tanto del hielo de la plataforma glacial como del hielo marino adyacente se dispersaron de las aguas alrededor de la isla Bowman en cuestión de semanas. “Todo esto se produjo en menos de un mes”, subraya Shuman. “Fue todo un reventón”.

Si bien es relativamente común que las plataformas de hielo en la Antártida generen icebergs, es mucho menos común que una plataforma de hielo se desintegre por completo. En marzo de 2022, una plataforma de hielo en la Antártida Oriental hizo ambas cosas. El colapso ha remodelado una parte del paisaje antártico donde alguna vez se pensó que el hielo glacial costero era estable.

Fue un cambio muy rápido, según insisten los expertos de la NASA. A principios de marzo de 2022, la plataforma flotante alimentada por los glaciares Glenzer y Conger seguía intacta. A mediados de mes, se había derrumbado.

Efecto de incremento inusual de temperaturas

Jonathan Wille, investigador postdoctoral en la Université Grenoble Alpes, analiza el probable impacto de un río atmosférico que el 15 de marzo parece haber provocado el colapso final de la plataforma. El sistema meteorológico, que provocó que las temperaturas en el este de la Antártida se dispararan 40 grados centígrados por encima de lo normal, también amplificó el oleaje oceánico y los vientos cerca de la plataforma vulnerable. Esto probablemente causó que el hielo frente al glaciar Conger se rompiera y se dispersara rápidamente.

La pérdida de una plataforma de hielo es problemática porque puede contribuir indirectamente al aumento del nivel del mar. “Las plataformas de hielo son esencialmente la ‘banda de seguridad’ que sostiene el resto de la capa de hielo de la Antártida”, dijo Walker. Cuando colapsan, el hielo detrás de ellos puede fluir más rápidamente hacia el océano. “Y eso es lo que eleva el nivel del mar”.

Peligroso pronóstico de futuro para esta zona antártica

Según los estándares antárticos, la plataforma de hielo y los glaciares que retuvo son relativamente pequeños, por lo que se espera que los impactos del colapso sean mínimos. Los científicos están más preocupados por la ubicación del colapso.

“Todos los colapsos anteriores han tenido lugar en la Antártida occidental, no en la Antártida oriental, que hasta hace poco se consideraba relativamente estable”, explica Catherine Walker, de la Institución Oceanográfica Woods Hole. “Esto es algo así como un ensayo general de lo que podríamos esperar de otras plataformas de hielo más masivas si continúan derritiéndose y desestabilizándose. Entonces realmente pasaremos el punto de inflexión en términos de desaceleración del aumento del nivel del mar”.