El cambio climático podría desencadenar la próxima pandemia

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Investigación internacional advierte que aumenta el riesgo de transmisión viral entre especies.

Imagen de fernando zhiminaicela en Pixabay

“La analogía más cercana viene en realidad de los riesgos que vemos en el comercio de vida silvestre”, explica el autor principal del estudio, Colin Carlson, profesor asistente de investigación en el Centro para la Ciencia y Seguridad de la Salud Global en el Centro Médico de la Universidad de Georgetown. “Nos preocupamos por los mercados porque juntar animales no saludables en combinaciones antinaturales crea oportunidades para este proceso gradual de aparición, como la forma en que el SARS saltó de los murciélagos a las civetas, y luego de las civetas a las personas. Pero los mercados ya no son especiales; en un clima cambiante, ese tipo de proceso será la realidad en la naturaleza en casi todas partes”.

A medida que el clima de la Tierra continúa calentándose, los investigadores predicen que los animales salvajes se verán obligados a trasladar sus hábitats, probablemente a regiones con grandes poblaciones humanas, lo que aumenta drásticamente el riesgo de un salto viral a los humanos que podría conducir a la próxima pandemia.

”Trampolín” hacia los humanos

Este vínculo entre el cambio climático y la transmisión viral es descrito por el equipo de investigación internacional dirigido por científicos de la Universidad de Georgetown publicado en abril de 2022 en Nature. En su estudio, los científicos realizaron la primera evaluación integral de cómo el cambio climático reestructurará el viroma global de los mamíferos. El trabajo se centra en los cambios de rango geográfico: los viajes que emprenderán las especies a medida que siguen sus hábitats hacia nuevas áreas. Cuando se encuentren con otros mamíferos por primera vez, el estudio proyecta que compartirán miles de virus.

Se analiza que estos cambios brindan mayores oportunidades para que virus como el Ébola o los coronavirus surjan en nuevas áreas, lo que los hace más difíciles de rastrear, y en nuevos tipos de animales, lo que facilita que los virus salten a través de una especie de “trampolín” hacia los humanos.

Es preocupante que los hábitats de los animales se muevan de manera desproporcionada en los mismos lugares que los asentamientos humanos, creando nuevos puntos críticos de riesgo indirecto. Es posible que gran parte de este proceso ya esté en marcha en el mundo actual, 1,2 grados más cálido, y es posible que los esfuerzos para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero no impidan que se desarrollen estos eventos.

En 2070, los centros de población humana en África ecuatorial, el sur de China, India y el sureste de Asia se superpondrán con los puntos críticos proyectados de transmisión viral entre especies en la vida silvestre. / Imagen: Colin Carlson/Universidad de Georgetown

Sureste Asia, murciélagos y aumento de temperaturas

Otro hallazgo importante es el impacto que tendrá el aumento de las temperaturas en los murciélagos, que representan la mayoría de los nuevos virus compartidos. Su capacidad para volar les permitirá viajar largas distancias y compartir la mayoría de los virus. Debido a su papel central en la emergencia viral, los mayores impactos se proyectan en el sureste de Asia, un punto crítico mundial de diversidad de murciélagos.

“En cada paso”, dijo Carlson, “nuestras simulaciones nos han tomado por sorpresa. Hemos pasado años verificando dos veces esos resultados, con diferentes datos y diferentes suposiciones, pero los modelos siempre nos llevan a estas conclusiones. Es un ejemplo realmente impresionante de lo bien que podemos, en realidad, predecir el futuro si lo intentamos”.

El cambio climático será el mayor factor de riesgo para la aparición de enfermedades

A medida que los virus comienzan a saltar entre las especies anfitrionas a un ritmo sin precedentes, los autores dicen que los impactos en la conservación y la salud humana podrían ser impresionantes.

“Este mecanismo agrega otra capa más a cómo el cambio climático amenazará la salud humana y animal”, dice el coautor principal del estudio, Gregory Albery, becario postdoctoral en el Departamento de Biología de la Facultad de Artes y Ciencias de la Universidad de Georgetown.

“No está claro exactamente cómo estos nuevos virus podrían afectar a las especies involucradas, pero es probable que muchos de ellos se traduzcan en nuevos riesgos para la conservación y alimenten la aparición de nuevos brotes en humanos”.

En conjunto, el estudio sugiere que el cambio climático se convertirá en el mayor factor de riesgo para la aparición de enfermedades, superando problemas de mayor perfil como la deforestación, el comercio de vida silvestre y la agricultura industrial.

Necesitamos incrementar los esfuerzos de la investigación

Los autores dicen que la solución es combinar la vigilancia de enfermedades de la vida silvestre con estudios en tiempo real del cambio ambiental. “Cuando un murciélago brasileño de cola libre llega hasta los Apalaches, debemos invertir en saber qué virus lo acompañan”, dice Carlson. “Tratar de detectar estos saltos en tiempo real es la única forma en que podremos evitar que este proceso provoque más contagios y más pandemias”.

“Estamos más cerca que nunca de predecir y prevenir la próxima pandemia”, dice Carlson. “Este es un gran paso hacia la predicción; ahora tenemos que empezar a trabajar en la mitad más difícil del problema”.

“La pandemia de COVID-19 y la propagación anterior del SARS, el ébola y el zika muestran cómo un virus que salta de los animales a los humanos puede tener efectos masivos. Para predecir su salto a los humanos, necesitamos saber acerca de su propagación entre otros animales”, añade Sam Scheiner, director de programa de la Fundación Nacional de Ciencias de EEUU (NSF), que financió la investigación. “Esta investigación muestra cómo los movimientos e interacciones de los animales debido a un clima más cálido podrían aumentar la cantidad de virus que saltan entre especies”.

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