¿Cómo se expande una tos o un estornudo en espacios interiores?

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Modelo 3D de expansión de un virus por el aire después de tos o estornudo
Investigadores analizan con un modelo 3D la propagación posible de un virus a través del aire.

Un proyecto conjunto llevado a cabo por cuatro organizaciones de investigación finlandesas ha estudiado el transporte y la propagación de virus a través del aire. Los resultados preliminares indican que las partículas de aerosol que transportan el virus pueden permanecer en el aire más tiempo de lo que se pensaba originalmente, por lo que es importante evitar los espacios públicos interiores ocupados. Esto también reduce el riesgo de infección por gotas, que sigue siendo la principal vía de transmisión del coronavirus.

El estudio ha sido realizado por la Universidad de Aalto, el Instituto Meteorológico de Finlandia, el Centro de Investigación Técnica VTT de Finlandia y la Universidad de Helsinki. Han analizado cómo se transportan en el aire partículas de aerosol extremadamente pequeñas en el aire emitidas desde el tracto respiratorio al toser, estornudar o incluso hablar. Dichas partículas pueden transportar patógenos como los coronavirus.

Los investigadores modelaron un escenario en el que una persona tose en un pasillo entre estantes, como los que se encuentran en los supermercados; y teniendo en cuenta la ventilación. La Universidad de Aalto, el Centro de Investigación Técnica VTT de Finlandia y el Instituto Meteorológico de Finlandia llevaron a cabo el modelado de forma independiente, utilizando las mismas condiciones de partida.

El riesgo permanece durante minutos

Los investigadores obtuvieron el mismo resultado preliminar: en la situación bajo investigación, la nube de aerosol se extiende fuera de la vecindad inmediata de la persona que tose y se diluye en el proceso. Sin embargo, esto puede llevar varios minutos. «Alguien infectado por el coronavirus puede toser y alejarse, pero luego deja partículas de aerosol extremadamente pequeñas que llevan el coronavirus. Estas partículas podrían terminar en el tracto respiratorio de otras personas cercanas», explica el profesor asistente de la Universidad de Aalto, Ville Vuorinen.

«Los resultados preliminares obtenidos por el consorcio destacan la importancia de nuestras recomendaciones. El Instituto Finlandés de Salud y Bienestar recomienda que se quede en casa si no se encuentra bien y que mantenga una distancia física con todos. Las instrucciones también incluyen toser en la manga o un pañuelo y cuidar la buena higiene de las manos», afirma Jussi Sane, Especialista Jefe del Instituto Finlandés para la Salud y el Bienestar. «Según el modelo del consorcio, aún no es posible emitir directamente nuevas recomendaciones. Sin embargo, estos resultados son una parte importante del conjunto, y deben compararse con los datos de estudios de epidemias de la vida real», agrega Sane.

Evitar zonas de alta densidad de personas es clave

La propagación de enfermedades a través de espacios de socialización se ha estudiado ampliamente. A partir de estos modelos de infección, se sabe que la propagación de un virus puede disminuir o incluso suprimirse por completo a medida que disminuye la movilidad en los «puntos nodales», lugares donde se reúne mucha gente, como tiendas, restaurantes y transporte público. Evitar las áreas ocupadas en interiores reduce el riesgo de infección por gotas mientras está cerca de otros, lo que, según la información actual, es la principal causa de infección por coronavirus.

Los investigadores del consorcio modelaron el movimiento en el aire de partículas de menos de 20 micrómetros. Para una tos seca, que es un síntoma típico del coronavirus actual, el tamaño de partícula es típicamente inferior a 15 micrómetros. Las partículas extremadamente pequeñas de este tamaño no se hunden en el suelo, sino que se mueven a lo largo de las corrientes de aire o permanecen flotando en el mismo lugar. Los estudios sobre la gripe A han confirmado que en ese caso se puede encontrar en las partículas más pequeñas, que miden menos de 5 micrómetros.

https://www.aalto.fi/

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