Los chimpancés pueden sufrir de por vida si quedan huérfanos antes de la edad adulta

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La presencia y el apoyo de una madre chimpancé a lo largo de los años prolongados de la infancia permiten que sus crías tengan tiempo para aprender las habilidades que necesitan para sobrevivir en la edad adulta. / Foto: Liran Samuni, Tai Chimpanzee Project

Investigación del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva.

Los chimpancés machos que pierden a su madre a una edad temprana son menos competitivos y tienen menos descendencia que los hijos que continúan viviendo con sus madres.

Los investigadores observaron tres comunidades de chimpancés del Parque Nacional Tai. Mantuvieron registros demográficos completos y recolectaron muestras fecales para realizar pruebas de paternidad en todos los miembros nuevos de la comunidad, y lo hicieron durante un período de 30 años.

Rasgo fundamental en la evolución humana

Catherine Crockford, autora principal, explica que cuando estudiamos a nuestros parientes vivos más cercanos, como los chimpancés, «podemos aprender sobre los antiguos factores ambientales que nos hicieron humanos». Hay que recordar que el mismo equipo de investigación ya nos había proporcionado interesantes datos sobre la similitud entre chimpancés y humanos en su lento desarrollo temprano.

«Nuestro estudio muestra que la presencia y el apoyo de una madre durante los años prolongados de la infancia también fue probablemente un rasgo en el último ancestro común que los humanos compartieron con los chimpancés hace seis a ocho millones de años», analiza, añadiendo que es probable que este rasgo haya sido fundamental en la configuración tanto de los chimpancés como de la evolución humana.

Crecimiento cerebral e infancia prolongada

Las principales teorías de la evolución humana sostienen que el hecho de que los padres sigan proporcionando alimento a sus hijos hasta que hayan crecido ha permitido que nuestra especie tenga el cerebro más grande de todas las especies del planeta en relación con el tamaño de nuestro cuerpo.

Los cerebros son tejidos costosos y crecen lentamente, lo que lleva a una infancia prolongada. El cuidado parental continuo durante la niñez prolongada les da a los niños tiempo para aprender las habilidades que necesitan para sobrevivir en la edad adulta. Las infancias tan largas son raras en los animales, solo igualadas por otros grandes simios, como los chimpancés.

Los chimpancés pueden tener una infancia prolongada, pero las madres rara vez les proporcionan alimentos directamente después de las edades de cuatro a cinco años cuando son destetados. La mayoría de las madres dejan que sus hijos se alimenten por sí mismos. Entonces, ¿qué les proporcionan las madres chimpancés a sus hijos que les da una ventaja competitiva sobre los hijos huérfanos? Aún no sabemos la respuesta, pero los científicos tienen algunas ideas.

«Observar a sus madres les ayuda a aprender»

«Una idea es que las madres sepan dónde encontrar los mejores alimentos y cómo utilizar herramientas para extraer alimentos escondidos y muy nutritivos, como insectos, miel y nueces», señala Crockford.

«La descendencia aprende gradualmente estas habilidades durante la infancia y la adolescencia. Podemos especular que una de las razones por las que la descendencia continúa viajando y alimentándose cerca de sus madres todos los días hasta que son adolescentes, es que observar a sus madres les ayuda a aprender». La adquisición de habilidades que les permitan comer alimentos más nutritivos puede ser la razón por la que los grandes simios pueden permitirse cerebros mucho más grandes en relación con el tamaño de su cuerpo que otros primates.

«Otra idea es que las madres transmitan habilidades sociales», Roman Wittig, último autor del estudio y director del Tai Chimpanzee Project, agrega. «De nuevo, un poco como los humanos, los chimpancés viven en un mundo social complejo de alianzas y competencia. Es posible que aprendan observando a sus madres cuándo construir alianzas y cuándo luchar».

Referencia bibliográfica

Postweaning maternal care increases male chimpanzee reproductive success. Autoras: Catherine Crockford, Liran Samuni, Linda Vigilant, Roman M. Wittig. Publicación: Science Advances. Septiembre 2020.

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