Viajando en el tiempo a la extinción masiva del Pérmico-Triásico

Una catástrofe de efecto invernadero de origen volcánico hace millones de años.

Ilustración que muestra el inicio de la extinción masiva del Pérmico-Triásico basada en los hallazgos de Jurikova et al. (2020). La acidificación del océano y la desaparición de la vida marina en la superficie del océano causada por una gran liberación de CO2 volcánico / Ilustración: Dawid Adam Iurino – PaleoFactory, Universidad Sapienza de Roma) para Jurikova et al. (2020).

La historia de la Tierra conoce catástrofes que son inimaginables para los humanos. Por ejemplo, hace unos 66 millones de años, el impacto de un asteroide marcó el final de la era de los dinosaurios.

Sin embargo, mucho antes, hace 252 millones de años, en el límite entre las épocas del Pérmico y Triásico, la Tierra fue testigo de un evento de extinción masiva mucho más extremo que extinguió alrededor de las tres cuartas partes de todas las especies en la tierra y alrededor del 95 por ciento de todas las especies en el océano.

La actividad volcánica a una escala enorme en la Siberia actual se ha debatido durante mucho tiempo como un posible desencadenante de la extinción masiva del Pérmico-Triásico, pero la secuencia exacta de eventos que llevaron a la extinción siguió siendo muy controvertida.

Explorando el Pérmico-Triásico vía fósiles

Uun equipo de investigadores del GEOMAR Helmholtz Centre for Ocean Research Kiel, en colaboración con el Helmholtz Centre Potsdam GFZ German Research Centre for Geosciences y universidades italianas y canadienses, proporciona por primera vez una reconstrucción concluyente de los eventos clave que llevaron a la mega catástrofe. Su investigación también extrae lecciones sombrías para el futuro. Informan sobre sus descubrimientos en la revista Nature Geoscience.

El equipo internacional dirigido por Hana Jurikova estudió los isótopos del elemento boro en las conchas calcáreas de braquiópodos fósiles, organismos similares a las almejas, y con ello determinó la tasa de acidificación de los océanos en el límite Pérmico-Triásico.

Debido a que el pH del océano y el dióxido de carbono atmosférico (CO2) están estrechamente ligados, el equipo pudo reconstruir los cambios en el CO2 atmosférico al inicio de la extinción de los isótopos de boro y carbono.

Luego utilizaron un modelo geoquímico innovador para estudiar el impacto de la inyección de CO 2 en el medio ambiente. Sus hallazgos mostraron que las erupciones volcánicas de una entonces activa área siberiana, liberaron inmensas cantidades de CO2 a la atmósfera. La liberación duró varios milenios y provocó un fuerte efecto invernadero en el mundo del Pérmico tardío, provocando un calentamiento y una acidificación extremos del océano.

Alteraciones clave en tierra y océanos

Los cambios dramáticos en la tierra alteraron la productividad y el ciclo de nutrientes en el océano y, en última instancia, llevaron a una gran desoxigenación del océano. Los múltiples factores estresantes ambientales resultantes se combinaron para eliminar una amplia variedad de grupos de animales y plantas.

“Estamos ante una catástrofe en cascada en la que el aumento de CO2 en la atmósfera desencadenó una cadena de eventos que extinguieron sucesivamente casi toda la vida en los mares”, explica Jurikova.

Pistas del impacto de incontrolables tasas de CO2

“Las antiguas erupciones volcánicas de este tipo no son directamente comparables a las emisiones de carbono antropogénicas y, de hecho, todas las reservas modernas de combustibles fósiles son insuficientes para liberar tanto CO2 durante cientos de años, y mucho menos miles de años como el que fue lanzado hace 252 millones de años. Pero es asombroso que la tasa de emisión de CO2 de la humanidad sea actualmente catorce veces mayor que la tasa de emisión anual en el momento que marcó la mayor catástrofe biológica en la historia de la Tierra”.

Referencia bibliográfica

Permian–Triassic mass extinction pulses driven by major marine carbon cycle perturbations. Autores: Jurikova, H., Gutjahr, M., Wallmann, K. et al. Publicación: Nature Geoscience. Octubre 2020.

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