Científicos profundizan en el arte de construir un vínculo con los gatos

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Investigación de un equipo de psicólogos de las universidades de Sussex y Portsmouth.

gato Maine Coon mira a cámara
Un gato Maine Coon que demuestra el movimiento de los ojos entrecerrados / Foto: Karen McComb – University of Sussex

El nuevo estudio ‘El papel de los movimientos de estrechamiento del ojo de gato en la comunicación entre humanos y gatos’, publicado en línea en la revista Nature Scientific Reports , ha demostrado por primera vez que es posible establecer una buena relación con un gato mediante el uso de una técnica de estrechamiento de ojos con ellos.

Toda una novedad sobre como perfeccionar el arte de construir un vínculo con los gatos con la que nos sorprenden desde un equipo de psicólogos de las universidades de Sussex y Portsmouth.

Haciendo que el gato se sienta más atraído por el humano

Esta acción de entrecerrar los ojos por parte de los humanos genera algo popularmente conocido como una sonrisa de gato, el llamado «parpadeo lento», y parece hacer que el humano sea más atractivo para el gato.

Los movimientos de entrecerrar los ojos en los gatos tienen algunos paralelos con la sonrisa genuina de los humanos (la sonrisa de Duchenne), así como los movimientos de entrecerrar los ojos en situaciones positivas en algunas otras especies.

Lento parapadeo

El equipo, dirigido por el doctor Tasmin Humphrey y la profesora Karen McComb, científicos en comportamiento animal de la Universidad de Sussex, llevó a cabo dos experimentos.

El primero reveló que es más probable que los gatos parpadeen lentamente a sus dueños después de que sus dueños les hayan parpadeado lentamente, en comparación con cuando no interactúan en absoluto.

El segundo experimento, esta vez con un investigador del equipo de psicología, en lugar del propietario, encontró que los gatos eran más propensos a acercarse a la mano extendida del experimentador después de haber parpadeado lentamente hacia el gato, en comparación con cuando habían adoptado ua expresión de tono neutral. En conjunto, el estudio muestra que esta técnica de parpadeo lento puede proporcionar una forma de comunicación positiva entre gatos y humanos.

Resumen de los hallazgos

El estudio encontró lo siguiente:

  • Los gatos eran más propensos a parpadear lentamente a sus dueños si sus dueños les habían parpadeado más lentamente, en comparación con cuando el dueño estaba presente en la habitación pero no emitía un estímulo de parpadeo lento.
  • Los gatos eran más propensos a parpadear lentamente cuando un experimentador desconocido los miraba, en comparación con cuando habían mantenido una expresión neutra.
  • Los gatos prefieren acercarse a un experimentador después de haber parpadeado lentamente hacia el gato que si hubieran mantenido una expresión neutra.

«Como alguien que ha estudiado el comportamiento animal y es dueño de un gato, es genial poder demostrar que los gatos y los humanos pueden comunicarse de esta manera», explica la profesora Karen McComb, de la Facultad de Psicología de la Universidad de Sussex, que supervisó el trabajo, «es algo que muchos dueños de gatos ya habían sospechado, por lo que es emocionante haber encontrado evidencia de ello».

Capacidades sociocognitivas de esta especie poco estudiada

«Este estudio es el primero en investigar experimentalmente el papel del parpadeo lento en la comunicación entre gatos y humanos. Y es algo que puedes probar tú mismo con tu propio gato en casa o con los gatos que conoces en la calle. Es una excelente manera de mejorar el vínculo que tienes con los gatos. Intenta entrecerrar los ojos hacia ellos como lo harías con una sonrisa relajada, seguido de cerrar los ojos por un par de segundos. Verás que ellos responden de la misma manera y puedes comenzar una especie de conversacion»

La doctora Tasmin Humphrey, estudiante de doctorado en la Facultad de Psicología de la Universidad de Sussex durante el trabajo, quien fue la primera autora del estudio, comenta que «comprender las formas positivas en las que los gatos y los humanos interactúan puede mejorar la comprensión pública de los gatos, su bienestar y contarnos más sobre las capacidades sociocognitivas de esta especie poco estudiada».

«Nuestros hallazgos podrían potencialmente usarse para evaluar el bienestar de los gatos en una variedad de entornos, incluidas las prácticas veterinarias y los refugios».

Hipótesis sobre el origen de este comportamiento

«En términos de por qué los gatos se comportan de esta manera, se podría argumentar que los gatos desarrollaron el comportamiento de parpadeo lento porque los humanos percibieron el parpadeo lento como positivo. Los gatos pueden haber aprendido que los humanos los recompensan por responder al parpadeo lento. También es posible que el parpadeo en los gatos comenzase como una forma de interrumpir una mirada ininterrumpida, que es potencialmente amenazante en la interacción social»

La doctora Leanne Proops de la Universidad de Portsmouth, que codirigió el trabajo, entiende que «definitivamente no es fácil estudiar el comportamiento natural de los gatos, por lo que estos resultados brindan una visión poco común del mundo de la comunicación entre gatos y humanos».

The role of cat eye narrowing movements in cat–human communication. Autoras: Tasmin Humphrey, Leanne Proops, Jemma Forman, Rebecca Spooner & Karen McComb. Publicación: Scientific Report. Septiembre 2020.

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